오메가-3, 그 장점과 올바른 선택 방법

<건강정보> 오메가-3, 그 장점과 올바른 선택 방법

흔히들 ‘지방’ 이나 ‘기름’ 이라고 하면 몸에 안좋은 성분이라고 생각하지만 지방은 인체 세포를 구성하는 필수 성분 중 하나로 매일 반드시 일정량 이상 섭취 해야만 하는 영양소 중 하나이다. 지방을 구성하는 성분인 지방산은 인체의 중요 구성 성분 중 하나로, 그 중 인체에서 합성이 되지 않아 반드시 외부에서 섭취해야만 하는 성분을 필수 지방산 이라 일컬으며 대표적인 필수 지방산 성분으로 오메가-3를 꼽는다.

오메가3지방산은 세포막을 구성하는 주요 성분이며, 염증을 억제하는 기능과 세포에 산소를 원활하게 해주는 역할도 한다. 또한 혈전을 예방하고 혈관을 튼튼히 하는 등, 혈압을 낮추고 심혈관 질환을 예방하기도 한다. 오메가-3 지방산을 함유한 생선을 매주 1회 이상 섭취한 경우 급성심근경색의 발생 위험을 감소시켰다는 보고가 있고, 건강한 사람들 뿐 아니라 심혈관 질환 환자와 당뇨병 환자들 같은 만성 질환 환자들에게서 오메가-3 지방산 섭취가 높을 경우 심혈관계 합병증, 심혈관계 질환으로 인한 사망이 감소한 결과가 나타나기도 하였다. 오메가-3 지방산은 그 외에도 심장 근육 세포에 직접적으로 작용하여 부정맥의 빈도를 감소시키거나 유방암, 대장암, 전립선암 등 각종 암이나 궤양성 대장염, 천식, 알레르기 등의 자가면역질환에서도 예방 효과가 있음이 보고되고 있기도 하다.

오메가-3 지방산의 효능이 부각된 것은 1970년대 북극에 사는 에스키모를 연구 하면서 부터다. 기존의 심장 질환 연구에서는 식생활에서 지방 섭취를 최대한 피하고 신선한 야채와 과일을 권하였으나 에스키모들은 야채나 과일은 거의 먹지 않고 기름진 생선이나 물개 만을 주로 섭취하는 데도 심장 질환이 없었다. 그 원인을 연구한 결과, 생선기름의 오메가3 지방산이 혈액의 중성지방을 낮추고 혈액 순환을 개선시키는 효능이 있음을 알아낸 것이다.

이러한 오메가-3 지방산의 건강 관련 연구는 매우 광범위한 효능이 입증되어 미국(FDA)와 캐나다, WHO 등의 각국 정부 역시 기관 역시 오메가3지방산의 효능을 인정하고 있다.

그렇다면 이렇게 이로운 작용을 하는 오메가-3 지방산을 과연 어떻게 섭취하는 것이 좋을까? 오메가-3를 건강 보조 식품으로 복용하게 될 경우, 효능에 있어 가장 중요한 것은 오메가-3 지방산 (EPA, DHA 등) 의 함량이다. 미국심장병학회의 권고안에 따르면, 심장질환이 있는 사람들은 심장질환 재발 방지를 위한 예방적 목적으로 하루 1g 이상을, 중성지방을 낮추어야 하는 사람들은 하루 2-4g 의 오메가-3 지방산을 섭취하도록 권하여진다. 오메가-3 지방산은 주로 고등어·참치·연어 같은 생선과 해조류 등 해양 생물에 많이 함유되어 있다. 해양 생물을 제외한 오메가-3 유지는 유효 지방산의 함량이 30%를 넘기 힘들어 양질의 오메가-3 제품은 주로 하프 물범 기름이나 생선 기름 등 바다 생물의 유지를 이용한다. 그러므로 해양 생물 유지를 기준으로 권량량 만큼의 오메가-3 지방산을 섭취하려면 하루 3~12g이 넘는 오메가-3 유지류를 복용해야 한다. 알약으로 치면 하루 2~10여정에 달한다.

이에 업계에서는 오메가-3 제품에서 지방산의 함량을 늘리기 위한 연구를 꾸준히 진행해 왔다. 지방은 지방산 3개와 글리세린(글리세롤)의 결합으로 이루어진다. 이를 Triglyceride 형태라고 부른다. 대부분의 자연 상태 오메가-3 유지는 오메가-3 지방산 한 개와 다른 지방산 두개가 글리세린에 붙은 형태로 이를 TG (Triglyceride) 오메가 라고 부른다. TG오메가는 자연 상태에 제일 가까운상태로 흔히 1세대 오메가 라고 부른다. 글리세린을 함유하여 체내 흡수율은 좋지만 오메가-3 지방산의 함량이 떨어져 높은 효능을 위해서는 대량으로 섭취해야 하는 단점이 있다.

이에 기존 TG오메가의 분자 구조를 변화 시켜 오메가-3 지방산의 함량을 높이는 방법이 그간 주목 받아왔다. TG오메가 유지에서 등뼈 역할을 하는 글리세린과 다른 지방산을 제거하고 그 중 오메가-3 지방산만 골라 오메가-3 지방산의 함량을 높이는 방법이다. 이 때, 글리세린에서 분리 된 오메가-3 지방산을 안정화 시키기 위해 에틸렌 분자와 1:1로 결합 하게 되는데, 이를 일컬어 EE (Ethyl ester) 오메가라고 부른다. EE 오메가는 기존 오메가-3 제품과 달리 오메가-3 지방산의 함량을 혁신적으로 높여 오메가-3의 효능을 더 편리하고 손쉽게 누릴 수 있게 되어 2세대 오메가로 불리기도 한다. 하지만 자연상태 결합(TG)이 아니어서 신체 흡수율이 떨어질 수도 있다는 의견이 대두되기도 하였다.

이러한 점을 보강하기 위해 최근에는 3세대 오메가로 불리우는 rTG 오메가가 등장하였다. rTG (re-esterfied triglycerides) 오메가는 EE오메가에서 에틸렌을 제거하고 오메가-3 지방산만 모아 다시 글리세린과 결합한 분자 구조를 가졌다. 오메가-3 지방산이 더욱 집중되어 있어 오메가-3의 효능은 높고 인체에 흡수가 잘되는 글리세린 결합 구조여서 소화 흡수율도 매우 높다. 이처럼 장점이 많은 rTG제품이지만 3세대 오메가로 불리우는 새로운 성분인 만큼 시중에서 찾아보기 어렵고 가격도 매우 고가인 것이 단점으로 꼽힌다.

오메가-3 제품을 선택할 때에는 오메가-3의 함량만이 중요한 것은 아니다. 함량이 높은 제품을 위해서는 주로 등푸른 생선이나 해양 동물 등을 원료로 하는 것을 선택하는 것이 좋지만 특유의 비린내 때문에 섭취가 힘든 경우도 많다. 비린내나 산폐를 막기 위해 몇몇 제품은 원료 입자를 마이크로 캡슐로 코팅하기도 한다.
엔터릭 코팅(enteric coating)이라고도 불리우는 마이크로 코팅은 원료 입자를 식물성 소재로 한번 더 코팅하여 캡슐이 목이나 위장 입구가 아닌 소장에서 녹도록 도와 주어 비린내를 방지하고 제품의 흡수율을 높인다.

자료제공: 데이빗헬스(1-647-726-1010)

Copyrights ⓒ 빅토리아투데이, 무단전재 및 재배포 금지