캐나다 최초의 중국인 커뮤니티

캐나다 최초의 중국인 커뮤니티

<밴쿠버섬 10배 즐기기 23> Chinatown

빅토리아 차이나타운은 캐나다에 세워진 최초의 중국인 커뮤니티이자 북미주에서는 샌프란시스코에 이어 두 번째다. 중국인들의 캐나다 이주사는 지금으로부터 150년 전인 1858년부터 시작된다. 그 무렵 프레이저 밸리에 일었던 골드러시 광풍이 불자 굶주림과 가뭄, 전쟁으로 생존에 몸부림치던 광동성 출신 남성들이 금광에서 일하기 위해 태평양을 건너 당시의 밴쿠버아일랜드식민지(Colony of Vancouver Island)로 이주해 왔다.

이들 중국인들은 노다지 붐이 한창이던 프레이저 밸리로 가는 중간 기착지로 빅토리아에 상륙해 오늘날의 Johnson Steet 일대에 텐트를 치고 임시 숙소를 마련한다. 이들은 이 거리를 ‘중국인 거리’라는 뜻의 ‘Tangren Jie’라고 이름 짓고 여기에 여장을 풀고 금광으로 떠날 준비를 하곤 했다. 일행 중에는 광부들의 생활을 지원하기 위해 함께 온 재봉사와 신발수선사도 포함되어 있었다. 이들 중 다수는 금광으로 떠났지만 일부는 공장이나 세탁소, 식당, 목재공장, 통조림공장, 야채농장에서 일자리를 구하기도 하고 백인 집안의 하인으로 일하거나 내륙지방으로 연결하는 도로를 닦는 일에 투입되기도 했다.

중국에서 건너온 노동자 외에도 그전에 골드러시가 일었던 캘리포니아로 건너갔던 중국인 중 일부도 골드러시를 좇아 BC주로 건너오면서 빅토리아의 중국인 커뮤니티는 Johnson Street에서 점차 Cormorant Street과 Fisgard Street 북쪽까지 확대됐다. 중국인들은 이 일대를 ‘중국 항구’라는 뜻으로 ‘Huabu’라고 불렀고 백인들은 중국인들이 밀집해 사는 이 지역을 ‘Chinatown’이라 불렀다. 빅토리아의 차이나타운은 이렇게 시작됐다.

존슨 스트릿 텐트촌에서 시작

조잡한 텐트와 판잣집으로 시작된 차이나타운은 인구가 늘면서 빠른 속도로 상가가 조성되고 극장과 학교, 교회, 사찰, 아편공장, 도박장, 매음굴과 병원 등이 들어서기 시작했다.

이곳에 터잡은 초기 중국인 이주민들은 출신지역이 같은 사람들끼리 한국의 향우회 조직과 유사한 ‘Chee Kung Hong’이라는 남자들만의 침목 모임을 만들어 숙식을 함께하고 서로를 의지하면서 지내다가 훗날 경제적 여유가 생기면 중국에 있는 가족들을 불러들이곤 했다. 시간이 흐르고 자리가 잡히면서 이들은 Chinese Mission School(1907년)을 세워 어른 아이 할 것 없이 여기서 예배를 드리고 영어를 배워 나갔다.

차이나타운의 규모가 커진 것은 빅토리아가 크게 팽창한 1880년대에서 1900년대 초반까지다. 당시 빅토리아는 북미대륙 태평양 연안에 위치한 매우 중요한 항구로서 중국에서 상품이 들어오고 캐나다에서 생산된 물건들을 북미주 다른 지역으로 실어 내보내는 중요한 관문이었다.

빅토리아가 팽창함에 따라 중국인 이민자 수 도 크게 늘었다. 특히 1881년에서 1885년까지 진행된 캐나다태평양철도 (CPR) 건설 프로잭트는 1만5,000명 이상의 중국인 노동자를 BC주로 불러들이는 계기가 됐으며, CPR이 직접 고용한 중국인 노동자만해도 6,500명이 넘었다고 한다. 1885년 태평양철도가 완공되자 철도 근로자 중 많은 사람이 빅토리아에 정착했다.

철도건설공사 종료와 함께 더 이상 중국인 노동자가 필요 없게 되자 연방정부는 중국인들의 캐나다 이민을 억제하기 위한 수단으로 소위 인두세(Head Tax)라는 세금을 신설해 새로 입국하는 중국인들에게 부과하기 시작했다. 처음 50달러로 시작된 인두세는 1900년 100달러로 인상됐으나 그래도 중국인들의 입국이 끊이지 않자 3년 후인 1903년에는 500달러까지 크게 올린다. 당시 500달러는 중국인 노동자들이 한 푼도 쓰지 않고 2년을 모아야 만들 수 있는 거액이었다고 한다.

캐나다 정부가 중국인 이민자들로부터 거두어들인 인두세 총액은 모두 2,300만 달러. 중국인 이외에 다른 어느 나라 이민자에게도 매기지 않은 이 인두세는 과거 캐나다 정부가 저지른 대표적인 인종차별 정책으로 캐나다의 수치스러운 역사의 하나로 기록되어 있으며, 몇 해전 연방정부는 선대에 저질러진 과오에 대해 중국인 커뮤니티에 공식 사과하기도 했다.

1900년대 초 전성기 누려

차이나타운이 전성기를 누렸던 시기는 빅토리아 다운타운 북쪽 6개 블록을 차지했던 1911년경이다. 이 무렵 차이나타운은 동서로 Store Street에서 Governnment Street을 지나 Douglas Street까지, 남북으로는 Herald Street에서 Fisgard Street, Cormorant Street을 거쳐 Pandora Avenue까지 500~600블록을 중심으로 현재의 시청 Centennial Square 일대까지 광범위 하게 펼쳐져 있었다. 그해 차이나타운의 상주 인구는 3,458명으로 캐나다 최대의 중국인 커뮤니티였다. 이 숫자는 2006년 현재 차이나타운을 포함한 빅토리아 다운타운 상주인구보다 더 많은 것으로 당시 차이나타운이 얼마나 번성했는지를 짐작해 볼 수 있다.

이들 중국인 중 일부는 교역이나 부동산 매입을 통해 많은 상당한 부를 축적하기도 했으며, 이 시기에 차이나타운 일대의 목조 건물들이 대부분 헐리고 현재의 3~4층 짜리 벽돌 건물로 대체되기도 했다.

이렇게 성장을 거듭하던 차이나타운이 큰 시련을 맞게 된 것은 1923년 7월1일 연방의회가 중국인 이민자 수를 연간 50명으로 제한하는 소위 중국인이민법(Chinese Immigration Act)을 통과시키면서부터다. 거액의 인두세에도 불구하고 중국인 수가 날로 늘어나는 것을 못마땅하게 여기던 당시 집권세력은 일자리를 구할 때나 교육을 받는 데 중국인들을 심하게 차별했을 뿐 아니라 본국에 있는 가족들을 불러들이는 것을 허락하지 않자 중국인 커뮤니티는 본의 아니게 ‘독신자 사회(Bachelor Society)’가 돼버렸다. 이를 계기로 많은 중국인들이 빅토리아 차이나타운을 떠나 밴쿠버 등지로 이주하고 일부는 본국으로 돌아가기도 했다. 이러한 현상이 1970년대까지 지속되면서 빅토리아 차이나타운이 쇠락하고 따라서 타운 인구와 규모도 크게 줄었다.

1980년대 대대적인 재개발

그간 여러 차례 차이나타운의 부흥을 위한 재개발이 시도됐으나 자금부족과 중국인들에 대한 백인들의 냉대 등으로 뜻을 이루지 못하던 차이나타운이 대대적인 재개발을 통해 제2의 중흥을 이룬 시기는 1980년대에 이르러서다. 이들은 거리와 건물, 상가 간판과 거리 표지판을 재정비하고 차이나타운의 상징물인 동제문(Gate of Harmonious Interest)을 세웠다. 활력을 되찾은 거리에는 커피숍과 카페, 스투디오, 워크숍 등이 속속 들어서면서 예전의 영화를 빠른 속도로 되찾아 가기 시작했다. 몸이 불편한 노인들을 위한 치료시설이 들어서고 아이들에게 중국의 전통무용을 지도하는 클럽들이 생겨났다. 폭 1.2미터로 캐나다에서 가장 좁은 골목길로 알려진 Fan Tan Alley 일대는 재개발 돼 예술인들을 위한 스투디오와 워크숍이 들어서기도 했다.

이 골목길 안에 있는 Forbidden City는 외부인들의 출입이 철저히 통제된 이들만의 비밀 아지트로 여기서는 아편방과 불법 도박장이 개설되어 있어 경찰의 손길을 피할 수 있는 은밀한 장소로 이용되는 일종의 피난처이자 치외법권 지대이기도 했다.

오늘날 차이나타운을 형성하고 있는 Fisgard Street 500~600블록과 좁은 Fan Tan Alley는 연중 방문객들의 발길이 끊이지 않는 빅토리아의 관광 명소 중 하나로 탈바꿈했다. 이 지역 거리에는 19세기 말을 전후해 지어진 헤리티지 건물들이 많이 남아있어 지나간 역사의 숨결을 어렵지 않게 느껴볼 수 있다. 거리에는 관광객들이 쇼핑을 할 수 있는 기념품 가게와 전통 중국음식을 맛볼 수 있는 중화요리점, 한약방과 카페들이 여럿 있다.

캐나다에서 가장 좁은 거리 Fan Tan Alley
캐나다에서 가장 좁은 거리 Fan Tan Alley

빅토리아 중국인들은 중국인합동자선위원회(중화회관, CCBA)를 결성해 밖으로는 중국인 사회를 대표하고 안으로는 커뮤니티 안에서 발생하는 여러 가지 분쟁을 조정하기도 한다. 이 단체에는 정치적 성격을 띤 단체와 종교기관, 다른 여러 성격의 모임들이 산하단체로 소속되어 있다. CCBA는 매우 강력한 영향력을 가진 조직으로 개인이나 마을, 친족, 단체 사이에 일어나는 분쟁을 사전 조정하며 빅토리아에 있는 중국인 병원과 학교, 묘지 등을 관리하는 일도 담당하고 있다.

빅토리아투데이 2008년 8월15일

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